Las hormigas “zombies”

¿Existen los zombies? Si, en el mundo de las hormigas. Las hormigas de Tailandia están empezando a convertirse en zombies a consecuencia de un hongo parasitario. Un hongo de la especie Ophiocordyceps es el responsable de que las hormigas carpinteras que habitan en la zona alta de los árboles se estén transformando en zombies. Estos hongos controlan el sistema nervioso de las hormigas haciendo que estas cambien su comportamiento, pasando a tener como objetivo conseguir la reproducción del hongo.

Estudios recientes llevados a cabo por científicos utilizando técnicas microscópicas, descubrieron que el hongo empieza a colonizar todo el cuerpo y la cabeza de la hormiga. El crecimiento del hongo hace que las fibras del  cuerpo se vayan separando y los músculos consumiendo. La infección tarda entre 3 y 9 días en colonizar al animal y convertirlo en zombie. Al principio el animal continúa con su rutina diaria, pero poco a poco centra su actividad en conseguir la reproducción del hongo. Llegado el día, el hongo mata a su huésped a medio día (no se sabe nada aun el porque de la muerte a medio día  pero siempre ocurre igual).

Dos hormigas zombies. se observa como la hormiga superior entra en el cuerpo de la otra, quizás para favorecer la infección en otro cuerpo.

Dos hormigas zombies. Se observa como la hormiga superior entra en el cuerpo de la otra, quizás para favorecer la infección en otro cuerpo.

En un estudio realizado en 2009 por el Dr. Huges, comprobaron que las hormigas infectadas tenían un comportamiento extraño al no seguir el rumbo de las demás hormigas. Estas se separaban del grupo hasta llegar a caer al suelo del bosque desde lo alto de los arboles. El sotobosque situado a unos 25 cm del suelo, tiene unas condiciones más frescas y con mayor humedad que la copa de los arboles, lo que es perfecto para el desarrollo del hongo.

De hormiga a zombie

Hongo maduro con esporas

Hongo maduro con esporas. Podemos observar las mandíbulas mordiendo la hoja.

Pasados unos días, el hongo ordena a la hormiga que se aferre a una hoja. El crecimiento del hongo en la cabeza de la hormiga hace que las fibras que abren y cierran la boca se separen, haciendo que la hormiga sea incapaz de soltar la hoja. Es entonces cuando el hongo envenena a la hormiga para que muera.Días después el hongo empieza a salir por la parte superior de la cabeza y crecer hasta su maduración, entonces el hongo liberara esporas que infectaran a otras hormigas.

Los hongos son capaces de esperar a condiciones favorables si una vez que la hormiga se encuentra en el suelo los parámetros no son correctos para su desarrollo. La mayoría de hormigas infectadas fueron encontradas en zonas con parámetros de 95% de humedad y entre 20-30 grados de temperatura. Por otro parte la única explicación actual para que el hongo mate a medio día, es que a esa hora el sol es mas potente y el hongo se guié de ello para sincronizar su ciclo.

Referencias utilizadas:

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