Volcanes de hielo

Hoy lunes, vamos a empezar la semana con fuerza, con un tema muy curioso e interesante, los volcanes de hielo en Enceladus. Enceladus, la fría y helada luna de Saturno, tiene varios volcanes, pero a diferencia de los volcanes terrestres que expulsan lava fundida y gases, los volcanes de hielo, como su nombre indica, expulsan gas y granos helados.

Diagrama de un volcán de hielo

Diagrama de un volcán de hielo

Los volcanes de hielo, más comúnmente llamados criovolcanes, aun no están clasificados  al 100% como volcanes por parte de los científicos, aunque si hay muchas indicaciones que nos llevan a pensar que pronto serán clasificados como tal. La nave Cassini, lanzada en el año 1997 al espacio para estudiar la mayor luna de Saturno, Titán, aporto datos que han ayudado a los científicos a comprender mejor el funcionamiento de estos volcanes. Los datos aportados por esta nave, han hecho posible comprobar que en Enceladus hay chorros de hielo que salen a la superficie a través de cuatro grandes grietas. Las grietas reciben los nombres de Cairo, Alejandría, Damasco y Bagdad. Las erupciones ocurridas en estas 4 grietas, tienen tal magnitud que es posible verlas desde el espacio.

Imagen tomada por Cassini

Imagen tomada por Cassini

Los volcanes de la tierra y también los de la luna de Júpiter, Io, expulsan lava de silicatos, calentados por la fuerte presión existente bajo la corteza. El funcionamiento de los volcanes de hielo es igual a estos, la actividad geológica subterránea calienta la superficie y la transforma en trozos de hielo triturado. Estos pedazos de hielo, salen disparados a la superficie junto con material orgánico, cuando las placas de hielo chocan una contra la otra, de igual forma que sucede en la tierra al chocar dos placas tectónicas. La gravedad de Saturno  tira de Enceladus de forma irregular, debido a la órbita elíptica de este ultimo. El empuje irregular, hace que la fricción de las placas, produzca suficiente calor como para romper los bloques de hielo y producir los pedazos de hielo, que serán expulsados a la superficie.

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